Alcachofa

El tallo es robusto, erguido, generalmente sencillo y puede alcanzar una altura de 1,5 m.

Las hojas tienen hasta 1 m de largo, grabadas en profundidad o pinnatosette con espinas violetas o nulas.

La cabeza es terminal, grande, piriforme, con escamas carnosas ovaladas y generalmente espinosas. Las flores que la componen son azules o púrpura.

Los frutos son acenos elipsoidales o prismáticos con pelos alargados como pelusa.

Las partes utilizadas son hojas, partes aéreas y tronco.

Existen diferentes variedades de alcachofas que se clasifican según diferentes criterios. Por ejemplo, si hay espinas o variedades desarmadas donde las primeras variedades tienen cabezas que terminan con espinas más o menos robustas, las variedades no armadas tienen brácteas multicas o mucronadas. El color distingue entre las variedades violeta y verde. Las variedades de otoño y primavera se distinguen según el período de crecimiento. Los primeros son aptos para el forzado, ya que pueden producir cabezales en otoño y principios de primavera. Las variedades de primavera no son aptas para el forzado porque producen cabezales de flores sólo en primavera, la planta crece espontáneamente en la cuenca mediterránea, las Islas Canarias, Oriente Medio y América del Sur. Las variedades más importantes son: Camus de Bretaña, violeta de Provenza y  blanca de Tudela.

Planta de alcachofa

Cultivo de la alcachofa

Requiere suelos ligeros, sin saturación de agua, ya que es sensible a la podredumbre radical. La siembra se realiza al final del invierno y las plantas se trasplantan en primavera. La planta también puede reproducirse por medios vegetativos, aprovechando su inclinación natural para emitir nuevas plantas del rizoma.

Las alcachofas se cultivan en las zonas mediterráneas utilizando la técnica del forzado para anticipar la producción de cabezas. Esta técnica consiste en tomar las yemas de los rizomas de un cultivo anterior, germinarlas y plantarlas a finales de junio, regando frecuente y abundantemente. Sin embargo, esta práctica conduce a un debilitamiento de la alcachofa y a la necesidad de volver a preparar la planta cada tres años.

El nombre Cynara deriva del hábito de fertilizar esta planta con ceniza, mientras que scolymus proviene del nombre griego de cardo, que significa espina.

Propiedades y uso en la historia

Sus propiedades hepatoprotectoras son conocidas desde hace siglos, apreciadas por griegos y romanos.

En la Edad Media, a las jóvenes no se les permitía comer alcachofas porque se les daba poder como afrodisíaco.

Preciada verdura de los siglos XIII y XIV, es el plato preferido de Catalina de Medici, que lo ofrecía a sus huéspedes. Se dice que también corrió el riesgo de morir por comer demasiadas durante un banquete de bodas.En el siglo XVI ya conocían y utilizaban su acción en las disfunciones hepáticas, y las hojas se recogen de marzo a mayo, cuando están en pleno desarrollo y antes de que se libere el paisaje floral. Se secan al sol y se almacenan en bolsas de lona o papel y se almacenan en un lugar seco.

Principios activos

Ácidos cafeilcínicos: ácidos monocloroilcínicos (ácido clorogénico, criptoclorogénico, neoclorogénico) y ácidos dicofeilcínicos (cinarina). Hetérosides  flavonoidicos. Lactonas sesquiterpenicas.

Los principales constituyentes de las hojas de alcachofa son un grupo de compuestos conocidos colectivamente como fracción de O-difenol y que corresponden a ésteres de ácido cafeico y quinico: isómeros de ácido monocafeilcínico (ácido 1-cafeylquinico, ácido 3-cafeilcínico o ácido clorogénico, ácido 4-cafeilcínico o criptoclorogénico y ácido 5-cafeylkinico o neoclorogénico) y ácidos dicofilcínicos (1,3-dicaffeilcínico, 1,5-dica)

También están presentes lactonas sesquiterpenicas con sabor amargo, principalmente chinaropicrina (dehidrociclina, groseimina, cianotriol); ácidos orgánicos (ácido glicólico, ácido glicerólico, ácido málico, ácido láctico, ácido hidroximetilacrílico); heterosides flavonoideos: escolimosida (luteol 7-ramnoglucósido), cinarósido (luteol 7-glucósido), cinaratriosida (luteol 7-ramnoglucósido 4' glucósido).

Otros componentes de las hojas son: apigenina, luteolina, scopoletinina, hesperitina, experientoside, esculetin-6-O-glucósido, mucílagos, pectinas, taninos, etc. La alcachofa tiene actividad hepatoprotectora, colagoga y colerética, hipocolimización, hipoglucemia y diurética.

Alcachofa

Beneficios de la alcachofa

Metabolismo del colesterol

El extracto acuoso de hojas de Cynara scolymus determina una inhibición del 20% de la actividad de la hidroximetilglutaril-CoA reductasa (HMG-CoA reductasa), la enzima que limita la síntesis del colesterol hepático. En altas concentraciones, el bloqueo de la síntesis de colesterol es decididamente más pronunciado. La adición de malonilCoA al sistema celular restaura la síntesis de colesterol, demostrando que la HMG-CoA reductasa es la única enzima inhibida por Cynara scolymus.

El trabajo de estudio reporta una disminución significativa en los niveles de grasa obtenidos con el jugo de alcachofa. Después de 6 semanas de tratamiento, los niveles de colesterol total disminuyeron; después de 12 semanas, los triglicéridos cayeron bruscamente, especialmente cuando los valores iniciales eran muy altos. Esto demuestra la validez del uso del producto en el tratamiento de la hiperlipemia.

El cribado de diversos constituyentes ha demostrado que el cianosido y, en particular, su luteína aglycone, son responsables de la inhibición, mientras que el ácido clorogénico es mucho menos eficaz, mientras que el ácido cafeico, la cinarina y otros ácidos dicafeoilquinicos son ineficaces.

La alcachofa es capaz de inhibir la síntesis del colesterol con un mecanismo similar al de las especialidades medicinales, como la sinovastatina, la pravastatina y otros compuestos pertenecientes a la familia de las "estatinas" y, de forma similar a lo que ocurre con estas sustancias, es concebible que la acción reductora del colesterol de Cynara scolymus puede ser realzada por la administración simultánea de fármacos o fitocomplejos en el colesterol.

Colagoga-colerético

 A las preparaciones de alcachofa se les atribuye una acción colagoga pura a las preparaciones de alcachofa; esta acción evita los peligros inherentes a los posibles estados espásticos después de los eventos colangiticos; de hecho, sólo se produciría en un sentido fisiológico al estimular la función celular y la secreción hepática. Las alcachofas y otros coleréticos vegetales estimulan sobre todo al hígado a aumentar la secreción, sin que la composición de la bilis presente diferencias significativas y esenciales con respecto a los valores iniciales ". El ácido clorogénico se describe como un agente colagogo y responsable de la actividad colerética de otros fitocomplejos. Es probable, por lo tanto, que incluso en el caso de las alcachofas, el ingrediente activo esté representado por este componente.

Hepatoprotector

La actividad hepatoprotectora de la alcachofa ha sido descrita desde la década de 1960. Más recientemente, la alcachofa ha demostrado una actividad significativa con respecto a la toxicidad hepática del tetracloruro de carbono (CCl4). El cribado de los diferentes componentes de Cynara scolymus parece indicar en la cynarina el compuesto responsable de la actividad protectora, pero se sabe que los ácidos cafeilcínicos, que están presentes en la alcachofa en un grado significativo, también tienen una potente actividad contra los agentes hepatotóxicos.

Actividad hipoglucémica

Se ha demostrado que el ácido clorogénico y los derivados sintéticos del ácido clorogénico inhiben la glucosa-6-fosfato de la translocasa; esta enzima es responsable de la formación de la glucosa endógena. Además, el ácido clorogénico es un inhibidor selectivo de la hidrólisis de glucosa-6fosfato.

La inhibición de las dos enzimas, reduciendo la formación de glucosa endógena y la utilización hepática de la glucosa, podría ser útil en el sujeto diabético y obeso, y el fitocomplejo de Cynara scolymus podría ser utilizado en el control de la diabetes no insulinodependiente y en los programas de reducción de peso corporal.

El efecto terapéutico también podría ser amplificado por la acción inhibitoria ejercida por el ácido clorogénico sobre el transporte de glucosa a través de la mucosa intestinal: la alcachofa podría, por lo tanto, reducir la cantidad de carbohidratos absorbidos por el tracto gastrointestinal.

Actividades diuréticas

La acción sobre la diuresis que se produce después de la administración de preparados de alcachofa se observó clínicamente para la administración parenteral y entera de los preparados y el estudio farmacológico confirmó experimentalmente.

Metabolismo de la urea

Los azotemicos tratados con preparados de alcachofa, administrados por vía intramuscular o intravenosa, reaccionan constantemente según el siguiente esquema: aumento de la azotemia al principio, por encima de los valores iniciales, pero este aumento no conduce a una agravación del paciente, que acusa una mejoría general y un particular sentido de euforia que surge en relación a una reacción de secreción tras la retención tisular.

En segundo lugar, la tasa de azotemia disminuye mientras que, al mismo tiempo, hay una mayor eliminación de nitrógeno debido al aumento de la diuresis y la concentración urinaria. El resultado es un retorno a los valores azoóticos normales o una disminución considerable de los mismos.

Flor de alcachofa

Productos comerciales

Los productos más vendidos y recomendados, tanto en términos de efectividad como de practicidad, son los operículos concentrados totales. Los operículos más adecuados son los de 234 mg con un 3,0% en ácidos cafeilcínicos calculados como ácido clorogénico (método de determinación: Farmacopea Italiana), equivalentes a 7 mg de principios activos; 4 operículos al día.

La alcachofa en polvo también forma parte de cápsulas y comprimidos hepatoprotectores que contienen varias plantas con la misma acción.

Contraindicaciones y advertencias de la alcachofa

Por sus efectos estimulantes sobre la producción de bilis y la contracción de vesícula biliar y cálculos biliares, las alcachofas deben ser usadas con gran precaución en sujetos con calculosis biliar.

No se conocen en la literatura efectos secundarios, contraindicaciones u otras precauciones especiales para el uso a las dosis recomendadas.

Además, no se conocen las interacciones con los medicamentos.