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Alcaparra

Características de la planta

El Capparis spinosa L., la alcaparra común utilizada en la cocina, es un arbusto tupido, desordenado, espinoso y leñoso sólo en la base, de aproximadamente un metro de altura, con una raíz larga y vigorosa (capaz de arrastrarse entre las grietas de rocas y paredes) y muchos tallos ascendentes que parten del cuello de la raíz.

Las hojas perennifolias son alternas ovaladas, redondeadas, brevemente pecioladas, coriáceas, enteras, carnosas y verdes, con dos estípulas  transformadas en espinas curvas (como se puede deducir del nombre botánico).

Las flores aparecen desde principios de primavera hasta principios de otoño y duran sólo 24 horas. Son solitarias, muy hermosas y vistosas, salen de la axila de las hojas y son blancas o ligeramente rosadas; la corola está formada por cuatro grandes pétalos. Los pétalos rosáceos resaltan el color de los largos estambres violetas y las anteras púrpuras.

El fruto es una baya globosa ovalada al principio verde y luego roja cuando está madura, contiene muchas semillas de riñón.

Cultivo y origen

Probablemente originaria de Asia oriental, se ha naturalizado en los lugares más soleados y cálidos de la región mediterránea y del norte de África, hasta el Sahara. Silvestres en los acantilados, grietas de rocas, muros pedregosos y grietas en las antiguas murallas de la zona costera y, esporádicamente, en zonas de clima templado.

Crece también en suelos gruesos, muy permeables y secos, casi exclusivamente calcáreos y arenosos.

Cultivo  de la alcaparra

En el cultivo, por razones obvias, se prefieren variedades vegetales con tallos indefensos, es decir, sin espinas. En las zonas más calurosas, se siembra en medio de la tierra en septiembre, tan pronto como las semillas están maduras. En las zonas más frías, sin embargo, es aconsejable sembrar en macetas que serán admitidas durante el invierno.

Planta de alcaparra

Si se desea cultivar la planta para poder cosechar las alcaparras, se aconseja fertilizar el suelo antes de la siembra y luego al menos dos veces al año con un fertilizante completo.

Un método rápido es la propagación mediante la división de ventosas radiculares o por esquejes semileñosos obtenidos a partir de mechones que deben reproducirse para aprovechar las características de la planta madre en generaciones posteriores. El momento ideal para estas operaciones comienza después de la floración hasta el final del invierno.

La exposición en cultivo será sur, orientada a pleno sol. El riego se limitará únicamente a los períodos de sequía severa, ya que sus necesidades de agua son muy limitadas.

Partes utilizadas

Los botones florales (es decir, las yemas que aún no se han abierto) se utilizan para fines alimentarios y se recogen y procesan adecuadamente, ya que si se consumen crudas no tienen sabor y son amargas. De hecho, sólo con el procesamiento se producen esas modificaciones organolépticas que dan a la alcaparra el sabor que todos conocemos.

La corteza de la raíz se utiliza con fines fitoterapéuticos.

Técnicas de cosecha

Las alcaparras se cosechan a mano durante la primavera y el otoño, ya que la planta produce los cogollos en ciclo continuo. Es preferible recoger los más pequeños ya que son los que se volverán más sabrosos. Luego secar al sol, salar para eliminar la amargura y enjuaguar. Sólo después se almacenan en cajas o cajones protegidos contra la humedad y el polvo, sal o vinagre.

La fruta pequeña también se puede cosechar y almacenar en salmuera. Toman el nombre de alcaparrones.

La raíz, por otra parte, se arranca antes de la aparición de las flores, cuando es rica en sustancias destinadas primero a la flor y luego al fruto.

Propiedades y uso en la historia

Durante más de dos mil años, los cogollos cerrados de la alcaparra, las alcaparras, se han utilizado como condimento en la cocina.

Lo encontramos citado en textos de los más famosos eruditos de la antigua Grecia y Roma: Hipócrates, Teofrasto, Dioscórides y Plinio el viejo.

Los romanos los usaban junto con el vinagre (en el que habían sido conservados) para curar las heridas. Combinan las propiedades desinfectantes intrínsecas del vinagre con las propiedades curativas de la alcaparra.

Hubo un momento en la historia en que los médicos usaban la cáscara de la raíz, considerándola diurética, tónica y antiespasmódica; también la prescribían contra enfermedades del hígado y del bazo, en estados depresivos y parálisis.

En la medicina popular se utilizó una infusión preparada con raíces de alcaparras y brotes jóvenes para aliviar el reumatismo.

Principios activos de la alcaparra

Contiene saponina, sales, aceite esencial, pectinas, resinas, bioflavonoides, quercetina, rutina y caparidina, un glucósido con propiedades astringentes, exclusivo de la alcaparra.

Varias vitaminas como A, B1 y B2 también están presentes junto con el ácido pantoténico y ascórbico.

Propiedades y beneficios de la alcaparra

Es una planta muy poco utilizada en fitoterapia y medicina popular.

Está indicado como diurético, digestivo y hepatoprotector.

La tradición popular lo recomienda en la escasez de jugos gástricos y en la atonía del estómago e intestino tanto para aumentar su "tono" como para estimular el apetito.

Muy eficaz en las dificultades para orinar y algunas cistitis, así como en la insuficiencia renal y los trastornos del bazo.

Es un buen purificador de oxalatos, anti-gota, antiespasmódico intestinal, antivomitivo, vasoconstrictor y purificante.

Por el contrario, se aplica la infusión de brotes frescos contra los trastornos capilares y contra la cuperosis.

En el norte de África, los bereberes han desarrollado una especie de crema contra el envejecimiento y la sequedad de la piel, mezclando alcaparras con miel.

Alcaparras

Productos Comerciales

Alcaparras para uso culinario.

Es casi imposible encontrar la corteza de la raíz. Debido a su nula distribución, sólo es posible obtenerlo recolectándolo uno mismo.

Contraindicaciones

Ninguna contraindicación conocida.