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Algarrobo

El algarrobo fue bautizado por Linneo como Ceratonia siliqua e incluido en la familia Fabaceae, o incluso llamado Leguminosa.

Es un árbol perenne imponente, que puede alcanzar una altura de hasta 15 metros. El tallo tiene surcos y muchas ramas en las que se puede desarrollar un majestuoso follaje verde.

Las hojas coriáceas del algarrobo están compuestas de paripinnadas y pecioladas. Sobre una "ramita", que es la hoja como un todo, se colocan de 2 a 5 secciones, o más bien las que a un ojo inexperto parecen tantas hojas individuales. Estas secciones tienen una forma ovalada o redonda y en el ápice son rojas y dentadas. Su margen está entero.

Ser una planta dioica significa que un solo individuo sólo lleva flores masculinas o femeninas. En las especies silvestres puede ocurrir que haya ambas flores, pero los dos sexos permanecen estrictamente separados en dos estructuras diferentes.

Las flores son transportadas por racimos axilares, cultivados en las ramas de última formación. Tienen la característica de estar privados de la corola, por lo tanto sin pétalos, y de presentar sólo el cáliz con 5 sépalos caídos. Además, son todo menos fragantes.

El fruto es una legumbre o lumen que contiene semillas, llamadas quilates. No es una coincidencia que el oro puro se llame 24 quilates. En la antigua Roma, de hecho, las semillas del algarrobo se utilizaban para determinar el valor del metal precioso. La moneda solidus, de oro puro, pesaba exactamente 24 quilates o 24 semillas. Definición que luego siguió hasta el día de hoy.

Algarroba

La algarroba, el fruto, se vuelve de color marrón oscuro, casi negro, cuando madura a finales de agosto-septiembre. El epicarpio, es decir, la capa externa, tiene un sabor amargo y consistencia leñosa. Internamente, sin embargo, el mesocarpio resulta ser dulce y pulposo.

En el interior hay una fila de semillas, los quilates, cada uno ordenado en su propio orificio. Son muy duras, ovales, de color marrón rojizo y brillante.

Origen y cultivo

Su origen se pierde en el tiempo, ya que es un árbol conocido desde la época de los fenicios, cuando lo plantaron en Sicilia; pero fueron los griegos quienes "invadieron" Europa con extensas plantaciones de esta planta. Mientras que en España, los árabes fueron los autores del trasplante.

Aunque los estudiosos tienden a situar su lugar de origen en Asia Menor, y no todo el mundo está de acuerdo, hoy se puede decir que es un árbol típico de la cuenca mediterránea, del litoral mediterráneo para ser precisos.

Estas zonas, donde el clima es húmedo y caluroso, han favorecido su difusión.

Lo encontramos en España, Argelia, Túnez y Egipto, Turquía y Grecia, casi sin saltar ningún estado bañado por el Mare Nostrum.

Su cultivo se realiza bien por la belleza de tener un árbol imponente y majestuoso, bien por la producción de algarrobas. Se encuentra más a menudo en el estado silvestre.

Es una albol rústico que no requiere ningún cuidado especial, excepto cuando todavía está creciendo, lo que ocurre muy lentamente.

Arbol algarrobo

El suelo puede enriquecerse con estiércol y compuestos minerales; debe colocarse de tal manera que reciba luz solar directa y esté protegido de temperaturas demasiado altas, nunca por debajo de cero. Necesita ser regada cuando está en maceta o la planta es todavía joven.

Como adulto, cuando se adapta al terreno, ya no necesita mucho cuidado. Poca agua es suficiente para él, tanto que el suelo debe estar bien drenado para que el agua de lluvia no se estanque.

Partes utilizadas

Frutos frescos o secos, dependiendo del tipo de beneficio a utilizar.

Semillas, en la industria alimentaria.

Técnicas de cosecha

Las algarrobas se recogen a mano.

Propiedades y uso en la historia

Como ya hemos dicho, en tiempos de los romanos, la moneda de oro macizo, de oro puro, se valoraba en 24 quilates - semillas.

Desde la época romana, las algarrobas se han utilizado como alimento tanto para los animales como para los pobres. Incluso hay un rastro de esto en la Biblia, Lucas 15-16:"Entonces fue y se puso al servicio de uno de los habitantes de aquella región, que lo envió a los campos para apacentar los cerdos. Le hubiera gustado estar satisfecho con las algarrobas que se comían  los cerdos, pero nadie se las dió.

Durante las guerras mundiales era común que los pobres comieran algarrobas secas e hicieran pan y café con su harina.

Principios activos

A pesar de su amargor, el algarrobo es rico en muchos azúcares como sacarosa, fructosa, glucosa, almidón y polisacáridos galactomananos.

También encontramos ácido butírico, ácido isobutírico, benzoico y ácido fórmico; goma de garrofín, pectinas, cera, taninos. Mucílagos, vitaminas A, B, D.

Beneficios y caracteristicas del algarrobo

Emoliente

La fruta fresca se utiliza como un emoliente catarral, puede descongestionar las primeras vías respiratorias haciendo que el moco sea más fluido. Para esta acción puede formar parte de la composición de los jarabes para la tos.

Laxante

Utilizado fresco, el algarrobo es también laxante, aunque su acción se puede catalogar más bien como evacuante dulce por acción mecánica. Sin embargo, la masa molida debe mezclarse con azúcar o miel debido a su acidez poco atractiva.

Anti diarreica

Si se deja secar, la algarroba cambia radicalmente de uso y su harina se utiliza para una acción anti diarreica, indicada para trastornos intestinales de personas con pocas defensas, como lactantes, ancianos y enfermos crónicos.

Espesante

De la pulpa de las semillas, en cambio, obtenemos un caucho gelatinoso que, gracias a la riqueza de galactomananos que contiene, es utilizado por la industria alimentaria. De hecho, tienen la capacidad de espesar. Se utiliza a menudo en lugar de la goma.

Dietética

Nuestro cuerpo es incapaz de dividir y digerir a los galactomananos; y si consideramos que prácticamente no tienen valor nutricional, se convierten en un producto de élite para las industrias dietética y de preparados bajos en calorías.

Licorístico

En el licor, por fermentación y posterior destilación se produce un agradable licor, que conserva el sabor original del algarrobo.

Comida para animales

A menudo para alimentar cerdos y caballos.

Harina de algarroba

Productos Comerciales

Mal utilizado, el algarrobo no encuentra mucho lugar en la medicina herbal comercial. La harina de algarroba se puede encontrar, pero sólo en los herbolarios más abastecidos. Más difícil la fruta entera.

En algunas tiendas especializadas se venden mezclas en polvo para la producción de jaleas y gomas a base de harina de algarroba.

Contraindicaciones y advertencias

Evite administrar a mujeres embarazadas.