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Caigua

Características y origen de la planta

Más conocido como Caigua, Achocha, o pepino de rellenar, el Cyclanthera pedata, forma parte de la familia de las Curcubitaceae (como la calabaza y la sandía).

La Caigua es una planta herbácea de ascenso anual. Es monoico, es decir, el mismo individuo produce flores tanto masculinas como femeninas, que normalmente maduran en diferentes momentos para evitar la autofecundación. Las flores son amarillas y pequeñas, con un olor delicado, y por sí solas hacen que valga la pena cultivarlas por su  belleza.

Las hojas son glabras y fragantes.

La fruta, tanto cruda como cocida, es similar a un chile verde grande o al llamado pimiento de freír. Es de color verde claro con venas verdes, pero más oscuro, de carne blanca y tierna.

Cada fruto contiene alrededor de 12 semillas, unidas por una sola placenta, pero se eliminan en el momento del consumo. Característico de esta fruta es que cuando madura se abre literalmente arrojando las semillas a gran distancia.

Planta de Caigua

Origen y cultivo

La planta es nativa de la Cordillera Andina, entre Perú y Bolivia. Debido a su clima nativo, crece fácilmente en zonas frías y de gran altitud, pero también se adapta fácilmente a las altas temperaturas. Por lo tanto, no es difícil cultivarlo en nuestros jardines.

Cultivadas más en América Central y del Sur, algunos cultivos también se encuentran en Europa, en su mayoría llevadas a cabo por entusiastas.

  A pesar de su longevidad en cultivo, no pierde su resistencia natural a enfermedades y parásitos.

El cultivo de esta planta es muy similar a la del pepino. Puedes poner las pérgolas o trípodes simples y bajos. Hay que recordar que tiende a invadir todo el espacio disponible, a veces asfixiando incluso a las plantas cercanas.

La polinización se produce por medio de insectos, pero no es infrecuente intervenir con una fecundación a mano, mediante el frotamiento de las flores masculinas sobre las femeninas. Esto aumenta la probabilidad de fertilización a medida que las flores maduran en diferentes momentos.

En primer lugar, la planta parece producir sólo flores masculinas y sólo femeninas; y no hay rastro de formación de frutos, que aparecen una vez al final del verano.

Si dejas los frutos sobre la planta, cuando alcanzan la madurez se abren lanzando las semillas a una distancia considerable. Si, por otra parte, todavía se cosechan verdes, como debería ser, y cuida de la planta, ésta continuará produciendo generosamente hasta el primer clima frío.

Como las semillas tienen una germinación muy buena, se puede pensar en conservar las semillas de la cosecha actual. Éstos deben ser recuperados antes de que el fruto alcance la madurez y luego completamente secados en un ambiente cálido, pero no en el horno. Almacenar finalmente en un recipiente herméticamente cerrado hasta la siguiente siembra.

Partes utilizadas

Los medicamentos son los frutos, que deben ser cosechados cuando todavía no están maduros, pero está bien incluso cuando están maduros pero aún no abiertos para propagar las semillas.

Frutos y semillas de Caigua

Técnicas de cosecha

No hay una forma particular de recolección; los frutos se cosechan uno por uno con un par de tijeras o con una hoz afilada.

Usos en la historia

Los chamanes peruanos utilizaron las propiedades de Caigua para adelgazar y para bajar la presión en ritos mágicos, y debido a los resultados obtenidos, la planta misma fue considerada mágica.

Los habitantes del criollo, por otra parte, también lo conocían como una planta culinaria, insertándolo en la preparación de la "Guiso Caigua" o "Caigua Rellena".

Tradicionalmente utilizado en diabetes, trastornos cardiovasculares y para eliminar el exceso de grasa.

Principios activos

Peptina, ácido galacturónico, resinas, minerales (fósforo, zinc, selenio, hierro y calcio), vitamina C, los esteroides están ciertamente presentes. Entre estos últimos se encuentran el sitosterol-3-beta-D-glucósido, que es responsable de la disminución del colesterol, ya que es químicamente muy similar a él y por lo tanto competitivo para el sitio de absorción. También contiene un principio amargo llamado picrina.

La especie aún no ha sido estudiada en su totalidad bajo el aspecto fitoquímico, esto significa que puede haber otros ingredientes activos, ya sea que estén o no relacionados con la reducción del colesterol.

Beneficios y propiedades medicinales de caigua

Anti colesterol

Las frutas de Caigua tienen un efecto sobre el colesterol. Como se mencionó anteriormente, son ricos en sitosterol-3-beta-D-glicósido, químicamente muy similar al colesterol, y esto lo hace tomar su lugar durante la absorción a nivel intestinal. La consecuencia es una disminución de los niveles de colesterol en la sangre.

El tratamiento con Caigua, durante al menos 3 meses, mostró mejorías en la relación entre el colesterol LDL (baja densidad,"malo") y HDL (alta densidad,"bueno") a favor de este último.

Reequilibrio de Triglicéridos

También permite reequilibrar triglicéridos y lípidos en general. Acción que también tiene lugar en sujetos femeninos donde el desequilibrio es consecuencia del cambio fisiológico inducido por la menopausia.

Productos Comerciales

Todo el mundo puede comprar el producto más adecuado para él, ya que encontramos numerosos tipos de preparaciones, de uso práctico, como extractos secos, cápsulas y tabletas de polvo de fruta seca.

Si tienes suerte en América Latina puedes encontrarla en algunos mercados como un simple ingrediente para cocinar.

Contraindicaciones

No se conocen efectos de toxicidad o interacciones con otros medicamentos. Caigua tampoco parece tener efectos secundarios.

Advertencias

Debido a que la planta aún está bajo estudio, no se recomienda su uso durante el embarazo.

Se recomienda consultar con su médico.