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Canela

Características de la planta

Considerado por los antiguos como una de las especias más importantes,  la Cynnamomum zeylanicus, o canela, sigue siendo muy apreciado por cocineros y pasteleros por su inconfundible aroma, que le da a los platos un sabor refinado.

La planta es una planta perenne de tamaño mediano, perteneciente a la familia de las Lauráceas.

Tiene una corteza gruesa y arrugada en el tallo, lisa de color amarillo-leonado y con cicatrices en las hojas de las ramas jóvenes.

Las hojas son opuestas, o raramente alternadas, enteras y pequeñas, duras, ovales y de un hermoso verde brillante y  en la parte superior, más claras en la inferior y surcadas por vetas evidentes que corren casi paralelas entre sí de un extremo a otro de la hoja.

Las flores son pequeñas y de color blanco-verde-amarillento, con un olor desagradable y recogidas en numerosas inflorescencias de orillos.

La fruta es una drupa sin albúmina sin semilla.

árbol de la canela

Cultivo y origen

También conocida como canela de Ceilán, originaria de la isla homónima (Sri Lanka), un escritor árabe habla de ella ya en 1275.

En 1770, los holandeses comenzaron a cultivarlo tan exitosamente que fue capaz de satisfacer toda la demanda europea.

Crece espontáneamente en el sur de la India, Malasia y naturalmente Ceilán, se cultiva en India, Jamaica, Brasil, Seychelles y otras regiones tropicales.

Siendo nativo de las zonas indochinas, prefiere un clima subtropical, donde hay una alta humedad y una temperatura suficientemente alta.

Prefiere suelos bastante húmedos, ricos en humus, sueltos y profundos. Es fundamental que sean suelos bien drenados, ya que pueden sufrir de podredumbre radical.

En primavera es posible sembrar las pequeñas semillas oscuras, que por lo general brotan bastante rápido; a veces las plantas jóvenes se cultivan como plantas planas antes de que sean demasiado grandes.

Partes utilizadas

Se utiliza la corteza de las ramas de los árboles de unos 3 años, y más precisamente la llamada segunda corteza, secada a la sombra y el aceite esencial.

A menudo sólo el tipo en polvo se utiliza en la cocina, que para algunos usos es sin duda más práctico, pero la verdadera canela es la llamada "en rama". Se llama así porque su aspecto es el de una pajita de color avellana, formada por muchos tubos fragantes que se insertan uno dentro del otro. Aunque es más probable que se parezca tanto en forma como en color a un pergamino antiguo enrollado (en miniatura).

Canela en rama

Técnicas de cosecha

Las ramas jóvenes de los árboles son cortadas en tiras pequeñas y su corteza retirada y secada en el aire. Durante el proceso de secado toman la forma clásica de un rollo, similar a los cigarrillos.

 Usos en la historia

 Se menciona en la Biblia como ingrediente para la preparación del ungüento de consagración, pero también como afrodisíaco (libro de proverbios):"He perfumado mi cama con mirra, áloe y canela... te embriagas de amor hasta el amanecer y disfrutamos de las delicias del placer...".

Fue utilizado por los antiguos egipcios para embalsamar y mencionado por los griegos y romanos; parece que, cuando su esposa Popea murió, Nerón usó una cantidad desproporcionada de quema de canela.

Adoptado en abundancia también en la Edad Media, casi exclusivamente por los ricos, dado su costo exorbitante. La carne fresca se espolvoreaba, aprovechando sus propiedades antipútridas, o se utilizaba oficialmente en la cocina para el sabor deseado, pero en realidad en aquella época se utilizaba junto con otras especias energéticas como la pimienta o el romero, para enmascarar el sabor de la carne ya en fase de putrefacción (no existían frigoríficos ni congeladores).

Detalle de Canela en polvo

Principios activos

Los ingredientes activos del aceite esencial son taninos, mucílagos, ácido cinámico, eugenol, terpénico, alcanfor y más de 50 compuestos aromáticos.

Beneficios y propiedades medicinales de la canela

Aromático, astringente, antiséptico, carminativo; también posee excelentes cualidades desinfectantes y antiincrustantes.

Se utiliza para el vómito y las náuseas.

La acción como estimulante general de sus preparados se explota en los estados de disminución psicofísica, pero también en las atonías gástricas, como estimulante intestinal, en flatulencia y meteorismo (gases intestinales e inflamaciones estomacales).

Es un potente tónico, capaz de estimular dos de las funciones más importantes del cuerpo: la respiración, que se acelera como los latidos del corazón, y la circulación, de hecho fricción el aceite esencial sobre la piel para aumentar la circulación periférica.

Siempre se añade a las decocciones, infusiones y elixires para ayudar a la digestión, combatir la gripe, anemia y debilidad.

El aceite esencial de canela también tiene una fuerte actividad antimicótica.

En licor, se usa el aceite esencial o palitos secos (en infusión) como saborizante.

El uso en perfumería es limitado.

 Productos comerciales

El más preciado se comercializa en fragmentos laminados, cilíndricos, de color naranja pálido. Por supuesto, debe almacenarse en sobres cerrados o contenedores cerrados.

Fragmentos rotos o tubos de tamaño inadecuado son molidos y puestos en el mercado como canela en polvo.

También se puede encontrar el aceite esencial, pero su uso es menos frecuente.

Contraindicaciones

Ninguna.

Advertencias

En dosis altas es convulsivo.

A veces puede ser mezclado o sustituido (principalmente en polvo) por otro tipo de canela, la obtenida de Cinnamomum cassia (familia de las Fabáceas), o canela china, cuya corteza seca es más gruesa y arrugada, y de color grisáceo. El aroma es menos intenso y, por lo tanto, la calidad es inferior a la de Ceilán.

Al tratarse de una planta medicinal muy aromática, debe ser utilizada con moderación.