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Cáscara sagrada

La denominación botánica es Rhamnus purshiana, pero se la conoce simplemente como Cascara sagrada, nombre utilizado como tal y como es en todo el mundo, desde el tiempo de su descubrimiento en la época de los conquistadores españoles. Es una de las plantas más famosas y utilizada para problemas de estreñimiento.

La planta toma la forma de un árbol, que puede variar entre tres y quince metros. El tronco tiene una corteza arrugada y marrón en el exterior, mientras que internamente es de color marrón-amarillento pálido y casi liso. No tiene un olor marcado, pero su sabor es particularmente amargo.

La corteza de las ramas, en cambio, es lisa y de color blanco grisáceo.

Las hojas son elípticas ovaladas, con bordes regularmente dentados, están cubiertas de pelusa al nacer y luego se vuelven de un color verde brillante, penninervia con 13-15 pares de venas laterales.

Las pequeñas flores  son  hermafroditas  y de color blanco; unidas en umbelas axilares, dan origen a drupas ovoides, negruzcas y triloculares.

árbol de cáscara sagrada

Cultivo y origen

Es una planta nativa de América Central y Norteamérica, específicamente México, Colombia y los estados del suroeste de los Estados Unidos, particularmente California. Una vez importado a Europa, el árbol se ha asentado en nuestro clima, así como en el clima africano, creciendo sin muchos problemas. El clima de Kenia, especialmente adecuado para su cultivo, lo ha convertido en una importante fuente de ingresos al plantarlo en vastas zonas.

El nombre de Cascara sagrada, piel sagrada, por lo tanto la corteza sagrada fue dada por los conquistadores españoles que de esta manera identificaron inmediatamente la planta porque era considerada sagrada por los nativos del Nuevo Mundo. Este nombre también fue conservado por de Candolle, el botánico que lo clasificó primero.

Partes utilizadas

El fármaco de la planta es la corteza, que debe tener al menos un año de descanso antes de que se pueda tomar. Se utiliza casi exclusivamente en estado seco, lo que se puede hacer ya sea directamente al sol o secándose a 120 grados. La acción purgativa, sin embargo, se lleva a cabo incluso si se utiliza fresco, pero en este estado no se utiliza porque los ingredientes activos son demasiado fuertes y pueden provocar violentos catarsis y calambres intestinales.

Técnicas de cosecha

La recolección de la corteza de la cáscara de Cascara tiene lugar como la recolección del corcho de los robles. Se graba hasta que llega a la madera, pero sin dañarla de tal manera que puede seguir produciéndola en los años siguientes. Los grabados deben ser realizados con cuchillas particularmente afiladas para obtener un corte limpio. Después de eso, o bien se "quita" directamente del árbol con la ayuda de herramientas para aprovecharlo o se deja un par de días pegado al tronco, entonces será más fácil separarlo.

Propiedades y uso en la historia

Los estadounidenses, en el sentido más amplio del término, siempre han utilizado la corteza de Cascara para liberarse del estreñimiento prolongado. Esta propiedad también fue utilizada en animales.

Tenían dos métodos de preparación: uno consistía en verter agua hirviendo sobre la corteza seca en polvo; el otro utilizaba la corteza fresca, pero era un proceso muy largo porque la decocción que se estaba preparando debía cocinarse durante muchas horas.

Al principio la planta fue ignorada por los conquistadores, que estaban más interesados en el oro que en las plantas, pero más tarde con el desembarco de científicos y aventureros, la cáscara fue "redescubierta". De hecho, se notó que la acción purgativa era tan efectiva como la Frangula europea, pero comparada con ésta tenía una acción mucho más dulce y menos traumática.

Detalles de cáscara sagrada

Principios activos

El ingrediente activo responsable de la acción laxante del Cascara es una mezcla de antraquinonas. Esta clase de moléculas es conocida por sus propiedades purgativas, pero también por su agresividad que a menudo causa irritación, y úlceras en los peores casos, al intestino.

Las antraquinonas, exactamente, actúan a nivel del colon, donde una vez metabolizadas por la flora bacteriana, provocan un bloqueo de la reabsorción de líquidos, un aumento de electrolitos y mucosidad intestinal. De esta manera, el contenido del intestino tiende a suavizarse y con la estimulación simultánea de las contracciones se facilita el derrame.

El fitocomplejo contiene emodina, que es similar en naturaleza a la corteza del avellanillo, almidón, glucosa, un aceite volátil oloroso, ácido málico y ácido tánico, y glucósidos.

Propiedades de la cáscara sagrada 

Laxante:

El único uso beneficioso de  la Cáscara sagrada es el laxante. Es un laxante de potencia ligera a menudo indicado en el tratamiento del estreñimiento ocasional, no prolongado y severo. Sin embargo, la duración del tratamiento no debe prolongarse por un máximo de tres o cuatro días, ya que los principios activos que aumentan la motilidad intestinal, las antraquinonas, también pueden causar deshidratación e irritación del colon.

Productos Comerciales

Hay varias preparaciones en el mercado, pero las más comunes son las cápsulas y tabletas, a menudo recubiertas para enmascarar el sabor amargo de la cáscara sagrada, producidas a partir de corteza seca en polvo.

Los extractos también están disponibles, ya sean secos, blandos o alcohólicos, pero no se recomiendan como tales, ya que, al igual que las tabletas, también son muy amargos. Algunas producciones, añaden azúcar u otros aromas en un intento de mitigar el sabor, para hacerlo más aceptable.

Efectos secundarios

No se recomienda tomarlo durante el embarazo y en niños (en estos casos el maná, o resina, de ceniza es más adecuado).

Los trastornos gastrointestinales, así como la presencia de hemorroides, recomiendan el consejo médico antes de tomar.

Advertencias

La cáscara sagrada sólo se debe usar por períodos cortos de tiempo para evitar irritar los intestinos.

El uso frecuente, incluso durante períodos cortos pero continuos, determina el síndrome del intestino perezoso, es decir, la incapacidad del intestino para realizar movimientos peristálticos autónomos sin la presencia de la Cáscara sagrada.