Haba de calabar

Características de la planta

El Physostigma venenosum Balf o  El Haba de Calabar es una planta venenosa cuyo uso a base de hierbas está prohibido. Es una planta medicinal, sin embargo, porque tiene un ingrediente activo que es muy útil en oftalmología y se utiliza como punto de partida para la producción de una clase de fármacos (anticolinesterasa).

El nombre del género proviene del griego e indica un estigma hinchado, como una vejiga, mientras que el del nombre específico, de derivación latina, intuitivamente significa venenoso.

El haba de Calabar es un arbusto trepador, una enredadera, una planta trepadora de la familia de las fabáceas,  que puede alcanzar los 15 metros de longitud.

Las hojas son trifoliadas, formadas en tres hojas separadas, una de las cuales se coloca en el ápice. Estos son ovales, grandes, sin pelo, pero los tres tienen pequeños palos. Su lámina es atravesada por un nervio central bastante elevado, otros dos secundarios divergentes y otros nervios terciarios anastomizados.

Las flores, rosadas o púrpura, están colgadas y dispuestas en racimos en la axila de las hojas. Tienen la clásica forma de mariposa típica de las leguminosas. Los dos pétalos inferiores se unen para formar el casco, que luego envuelve los estambres y el pistilo. El pétalo superior  más grande se coloca para cubrir y se llama pancarta o estandarte; los dos pétalos laterales van a formar las llamadas alas.

Physostigma venenosum

El fruto es de color marrón bivalvo, aplanado, de 15 cm de tamaño y dehiscente en su madurez, cuando presenta un contenido de tres o cuatro semillas.

Las semillas son grandes y de forma elíptica. Pueden medir hasta 4 cm de largo; son lo suficientemente duras y resistentes para abrirlas sólo hay que ablandarlas primero empapándolas en agua hirviendo.

Su superficie es arrugada, de color marrón pardo vivo, con un surco más claro en el hilio.

No tienen olor y el sabor amiláceo se convierte en amargor.

Cultivo y origen

 Planta originaria de África Occidental y Ecuatorial, toma su nombre del lugar donde se descubrió por primera vez y donde crece con mayor esplendor, es decir, a lo largo del río Calabar.

Se ha trasplantado con éxito en Brasil e India, que junto con las zonas entre Nigeria y Camerún, son los lugares de mayor producción. El cultivo de habas calabar requiere un clima ecuatorial, muy húmedo y cálido. Esta planta se cultiva principalmente para la extracción farmacéutica y científica del ingrediente activo Fisostigmina.

Partes utilizadas

Para las habas de Calabar sólo se utilizan semillas.

Técnicas de cosecha

Debido al tamaño de los frutos, se cosechan a mano. Después de retirar las semillas, pueden ser enviadas directamente al procesador o almacenadas para su uso posterior.

Propiedades y uso en la historia

Algunas tribus que viven a lo largo de la costa del Golfo de Guinea en África Occidental lo usaron para las ordenaciones también llamado "Juicio de Dios", es decir, evidencia insensata cuyo resultado reveló la culpabilidad (muerte) o inocencia (vida) de los acusados según la Divina voluntad. Los que fueron sometidos a este juicio tuvieron que comer las semillas de esta planta. Puesto que las semillas de haba de Calabar son también eméticas, es decir, inducen el vómito, existía la posibilidad de que este efecto pudiera ocurrir antes de la parálisis respiratoria y, por lo tanto, salvar al desafortunado. No sin sufrimiento.

Otro uso era el paralizante para la caza. Las semillas eran trituradas hasta que se convertían en polvo, y luego se rociaban en las puntas de las flechas para cazar en cantidad suficiente (muy poco) para que el animal afectado muriera por parálisis muscular (corazón y respiración).

En 1863 se descubrió que el alcaloide responsable de la mitología, ya descubierto el año anterior, era lo que se llamó fisostigmina. Casi diez años más tarde, en 1935, fue posible producir sintéticamente esta molécula, y se llamó eserina, en homenaje al nombre que las tribus africanas le dieron a estas semillas, eseré.

Haba de calabar

Principios activos

El ingrediente activo de las semillas, que hacen a esta planta altamente tóxica, son alcaloides indolentes, siendo el más representativo la fisostigmina; otros alcaloides presentes son la eseramina, la eseridina, la isofisostigmina.

Pero es debido a la presencia de fisostigmina, que se extrae y luego se salicila para su uso en medicina,  razón por la cual el grano de las habas de  Calabar son tan importantes.

Las trazas presentes de un aceite graso formaron algunos ácidos, como el palmítico, oleico y linoleico.

Siendo semillas, es natural encontrar también grandes concentraciones de almidón y proteína.

Haba del Calabar; Beneficios y advertencias

Anticolinesterasa

Los agonistas muscarínicos, como la eserina, son aquellas sustancias que estimulan receptores particulares, llamados muscarínicos, que controlan el sistema simpático.

En el caso de la eserina hay una excitación del nervio vago y parálisis del sistema simpático.

Todo esto lleva a un aumento de la secreción glandular de saliva y sudor, a una contracción involuntaria de los bronquios y de la vejiga urinaria, ralentización de la actividad cardiaca y reducción del gasto cardiaco.

Son efectos que, si no son monitorizados por el médico, provocan la muerte, pero al mismo tiempo pueden ser explotados en el campo clínico.

Miótico

La fisostigmina tiene las mismas características que la pilocarpina (otro alcaloide miótico ampliamente utilizado), es decir, estimula el músculo constrictivo de la pupila, lo que lleva a una reducción de su diámetro. También provocan una disminución de la presión intraocular y espasmos de los músculos ciliares.

Todos estos efectos son útiles en el tratamiento clínico del glaucoma, para el cual la fisostigmina es uno de los principales fármacos de acción.

Veterinaria

En el ámbito veterinario, el ingrediente activo se utiliza como enterocinético, es decir, para aumentar la movilidad gastrointestinal, incluso si este efecto parece ser leve y poco conveniente en comparación con los efectos secundarios.

Productos Comerciales

No existen en el mercado productos preparados a base de habas de Calabar, ya que su uso está prohibido.

Por otra parte, los medicamentos derivados de su principio activo están disponibles en el mercado, pero la prescripción para su uso está reservada exclusivamente a los médicos.

Contraindicaciones

Sólo 0,4 gramos de polvo de semillas pueden causar la muerte.

Advertencias

Planta altamente tóxica: no utilizar.